Jazz, svjetska kulturna baština, ima svoje korijene u afroameričkoj kulturi. Razvio se u Sjedinjenim Američkim Državama u tijeku 20-og stoljeća; a uzastopne promjene, koje su obilježile njegovu povijest, proizvele su raznolikost izričaja i kod stila i kod odnosa s publikom. Usprkos svojoj raznovrsnosti, jazz je oduvijek vrsta muzike koja nastaje i živi u trenutku izvođenja, kroz jedinstveni doprinos muzičara koji ga sviraju.

Iako je nastao kao muzički izraz širih masa, u čvrstoj svezi s plesom, danas je jazzu priznat status umjetničkog izričaja s vlastitim specifičnim karakteristikama, te je dio muzičke baštine koja se sluša i svira u cijelom svijetu.

U današnje vrijeme, prva asocijacija na jazz jest rafinirani muzički izričaj, koji se svira na festivalima ili u posebnim lokalima, gdje muzičari na licu mjesta stvaraju svoju muziku, i koji nije uvijek jednostavan za slušanje. Današnjica jazza jest upravo takva, ali to nije bio slučaj kroz povijest jazza, koja je označena raznovrsnošću stilova i promjenama u vrsti publike koja je slušala jazz.

Jazz se pojavljuje u prvim godinama 20-og stoljeća kao sastavni dio društvenih i kulturnih promjena koje su se u tom periodu dešavale unutar crnačke zajednice u Americi. Veliki utjecaj na njegovo formiranje imali su:

Blues– blues – individualne svjetovne pjesme uz pratnju gitare, koje su na jednostavan i izravan način govorile o svim teškoćama crnačke svakodnevnice u to vrijeme u Americi;

– ragtime – izvođen velikom virtuoznošću na klaviru, ovaj muzički žanr je prestavljao najupućeniji izraz u afroameričkoj muzičkoj panorami tog perioda, te

– spirituals – grupne crkvene pjesme zasnovane na bazi protestantskih vjerskih pjesama

Improvizacija je jedna od najprepoznatljivijih značajki koje odlikuju jazz – za razliku od europske muzike, afroamerička muzika postoji prije svega u trenutku svog izvođenja i zahvaljujući osobnom izričaju svakog pojedinog muzičara. Dok je europska muzika striktno vezana za muzičke partiture, muzička notacija jazza je samo okvir koji podržava umjetnikovu muzičku kreaciju, a ponekad su partiture u potpunosti odsutne.