Još od godina u kojima je Louis Armstrong predstavio virtuozističku improvizaciju, u svijetu jazza postoje rasprave o tome treba li ili ne jazz muzika biti melodički pristupačna široj publici, te koliko je takva pristupačnost u skladu s kriterijima umjetnosti.

Suvremeni jazz širi je pojam kojim se označavaju različiti smjerovi mainstream jazza u periodu 80-tih i 90-tih godina. U tim godinama, jazz je od popularne muzike za šire mase postao elitistički fenomen, s relativno uskim krugom ljubitelja, dok su nove mlade generacije bile privučene muzikom rock.

Miles DavisUpravo je Miles Davis bio taj, koji je primijetio da se publika počinje sve više okretati drugim muzičkim žanrovima, te je počeo koristiti električne zvukove rocka u svojim jazz kompozicijama.

Panorama suvremenog jazza je iznimno raznovrsna, te nam je uglavnom teško pronaći zajednički nazivnik svih pravaca u koje se jazz razvio. Iako se u tim godinama i dalje proizvode snimke sofisticiranijih oblika jazza, kao što je hard-bop, za veći dio produkcije jazz postaje točka u kojoj se susreću različiti muzički žanrovi (rock, pop, rap) ili tradicije međusobno zemljopisno i kulturno udaljenih zemalja, a u nekim slučajevima to mnoštvo utjecaja je sintetizirano u stilski zbunjujuće kolaže (poput albuma koje snima John Zorn).

Suvremeni instrumentalni jazz se obično može svesti na jednu od slijedećih kombinacija:

– pop-jazz – u pravilu kombinira jednostavne, pamtljive melodije tipične za pop, sa kompliciranijim strukturama jazza;

– smooth jazz – prati ideju stvaranja ugodne, opuštene atmosfere za svoje slušatelje, u pravilu ima sporiji tempo i melodičnu glavnu melodiju koju sviraju instrumentalisti (obično sopran i tenor saksofon, ili gitara)

– fusion – stavlja naglasak na spajanje ritmova rocka, funka, Rhythm & Bluesa te latin jazza s harmonijom i tonskim strukturama jazza, koristeći pritom električne instrumente i sintesajzere;

– crossover jazz i suvremeni funk – mješavina su popularnih zvukova s harmonijama jazza, koji uključuju elemente funka, Rhythm & Bluesa, soula, latinskih ritmova, reggea i slično.